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Mayan Astronomers

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MessagePosté le: Ven 19 Fév - 16:02 (2010)    Sujet du message: Mayan Astronomers Répondre en citant

The Maya were extraordinarily good astronomers, making observations and recording the motion of the Sun, the Moon, and the stars. That is why it was easy for me to conceive the idea of a young Mayan woman who was drawn to the stars. Prior to 36 B.C., this civilization in southern Mexico and northern Central America had begun to use multiples of a 360-day year to produce a very accurate calendar and measuring long intervals of time. The ancient Maya are also known for having had the only known fully developed written language of pre-Columbian America, and the most advanced mathematics and astronomy. About 10,000 written Mayan texts have been found, mostly inscribed on stone monuments, lintels, stelae and ceramic pottery.
Without telescopes, it was difficult for anyone to learn about distant planets, the nature of stars, and the dynamics of the universe. Yet, using observations made with the naked eye, and measurements with cast shadowing and other rudimentary devices, Mayan astronomers watched the heavens as patterns in the sky that allowed them to know when the seasons changed. Their measurements were often of impressive precision in their description of planetary motions, and their scientific heritage is awe-inspiring.    [Download a presentation I made in 2009 about [b]Maya Astronomy [/b]to learn more about the astonishing sophisticated mathematics of the Mayas]                
The ancient Maya built observatories and aligned their most important buildings with the movements of celestial bodies such as the Sun and the Pleiades. Chichén Itzá, in the Peninsula of Yucatan in México, is considered one of the most magnificent archeological sites in the world, giving us a glimpse of the splendor and sophistication of an ancient Mayan metropolis ruled by the heavens.
One of the most stunning buildings in Chichén Itzá is El Caracol (Spanish for “the spiral”), a circular astronomical observatory built on a large square platform. There is a spiral stone staircase inside the building, which leads to the top observatory chamber designed with windows for astronomical observations. From those windows, Mayan astronomers noted the positions of the Sun, the Moon’s greatest northern and southern declinations, and the passages of Venus. They used the shadows inside the room cast from the angle of the Sun hitting the doorway, for example, to tell when the solstices would occur.  

 El Caracol at Chichén Itzá, Maya Observatory (Mexico). Photo Credit: Scott McIntyre, 

 At the spring and fall equinoxes the Sun is observed to cast its rays through small openings in the Mayan observatory, lighting up the inside walls. Placed around the edge of El Caracol are large rock cups that would fill with water, and astronomers would watch the reflection of the stars in the water. The hieroglyphic texts on the structure of El Caracol date back to the second half of the ninth century.
Dominating the Chichén Itzá complex is the Pyramid of Kukulcan, also known as El Castillo. It is an impressive square-based, stepped pyramid approximately 30 meters tall (with the temple on top), constructed by the Mayans around 1000-1200 AD, directly upon the foundations of previous temples.
The pyramid has special astronomical significance and layout. Each face of El Castillo has a stairway with ninety-one steps, which together with the shared step of the platform at the top add up to 365, the number of days in a year. The stairways divide the nine terraces of each side of the pyramid into eighteen segments, representing the eighteen months of the Mayan calendar. The design of this magnificent pyramid reflects the equinoxes and solstices of our solar year in a spectacular combination of light and shadow. During the equinoxes, the setting Sun casts a shadow viewed as a serpent climbing the northern steps of the pyramid.


                                       El Castillo at Chichén Itzá (Mexico).  
                    Photo Credit: Scott McIntyre, 

             How plausible would it be for a Mayan princess to read books? It is quite possible. The Maya produced many books using a paper called amatl (from the Nahuatl “paper”) manufactured from the processed bark of fig trees in a folded book-format, called a codex. Shortly after the Spanish conquest, many of the books were burnt and destroyed by the Spanish priests. Only three of those Mayan texts are known to have survived to the present day and are known as the Madrid, Dresden, and Paris codices.
               The Dresden Codex is considered the most beautiful and complete of the Mayan books. Made of the amatl paper, the 74-page richly illustrated book is folded accordion-style and written and painted on both sides. Its basic colors are red, black and the so-called Mayan blue, a turquoise color that resembles the bright hue of the Caribbean sea. The Dresden Codex supports the reputation of the Maya as having been accomplished astronomers. This gorgeous Maya document contains astronomical calculations, tables, and data that are remarkably accurate. It also depicts a number of gods and documents aspects of their daily life, agriculture, and sacred rituals.  
                  Pages from Dresden Codex 
For the Maya, the planet Venus was very important. Mayan astronomers watched Venus and recorded its transit across the sky. The Dresden Codex contains tables and astronomical data of the full cycle of Venus. The Maya counted five sets of 584 days or 5 repetitions of the Venus cycle. This corresponds to 2,920 days or approximately 8 years. The tabulation of the appearances of Venus was used to predict the future.The Maya regarded everything as closely related to their notion of time. For them, the need to record and to determine certain events in time, as well as the need to foresee the regular occurrence of astronomical, religious and social events, resulted in the invention of one of the most accurate calendars in history. The Maya calendar is considered the most complex, intricate and accurate among ancient calendars. Some claim that the calculations of the congruence of the 260-day and the 365-day Maya cycles are almost exactly equal to the actual measured solar year in the tropics, with only a 19-minute margin of error.
A "clock" can be anything we can use to measure time. The Maya used light and shadow cast in edifices, zenotes, and other bodies to track time. At the tropical latitudes of the Mayan cities, for example, the sun passes directly over head twice per year. Very accurate timing could be achieved by determining just when this happened - sort of like setting your watch. The Maya sought to understand the repetitive cycles of motions of the moon and planets, and thus to be able to predict when these bodies would be in certain places on the sky in the future. The time of zenith passage was apparently determined by observation. The Castillo at Chichen Itza faces to within a degree of the direction of sunset on the day of zenith passage sunset. 
The following are illustrations from Central Mexican codices show a cross-staff device that was likely used to estimate angular distances between objects in the sky (from

The Maya calendar also includes lunar reckoning. The lunar cycle was counted as 29 or 30 days, alternating. The lunar synodic period is close to 29.5 days, so by alternating their count between these two numbers the Moon was carefully meshed into the time sequence of the calendar. The Dresden Codex also includes predictions of lunar eclipses.
For the Maya, the sky, their calendars, and mythology were integrated into a single system of belief. The patterns of the stars in the Milky Way or constellations, were directly related to their vision of Creation. The Maya called the Milky Way galaxy World Tree, which was represented by a tall tree, the Ceiba, reaching up to where all life came from.
The Maya also referred to the Milky Way as the Wakah Chan, which means “White Boned Serpent.” They believed to be connected to the cosmos. In fact, Kuxan Suum is a Mayan concept that means literally the “path in the sky to the center of the universe.”
There is also evidence to suggest the Maya were the only pre-telescopic civilization to demonstrate knowledge of the Orion Nebula. What supports this theory is a Mayan leyend related to the Orion constellation they called Xibalba. They referred to the nebula as smoke from burning copal incense. Scholars believe this is significant, and it gives credence to the idea that the Maya detected a diffuse area of the sky before the telescope was invented.
There is no astronomy without mathematics. And the Maya astronomy was no exception. Mayan mathematics is the most sophisticated mathematical system ever developed in the Pre-Columbian Americas. The ancient Mayas discovered two fundamental ideas in mathematics: place notation and zero. That the Mayas understood the concept and value of zero is extraordinary and astonishing, for at that time most of the world’s civilizations had no concept of zero.
And for someone like me, who loves mathematics, this is one of the most endearing traits of the ancient Mayan people, one that gives credence to the tale in this book. I hope you agree.

                                            Astrónomos Mayas 
por Dora Musielak

Los mayas fueron astrónomos extraordinarios; ellos hicieron observaciones y documentaron los movimientos del Sol, la Luna, y de las estrellas. Por esa razón me fue fácil concebir la idea de una joven maya quien estaba atraída por los astros.
Antes de 36 b.C. la civilización de los mayas, quienes vivieron en la parte sur de México y la parte norte de América Central, había empezado a usar múltiples de un año de 360 días para producir un calendario muy exacto que medía intervalos de tiempo muy largos. Los mayas de ese tiempo también tenían el único idioma escrito de la América precolombina, y las matemáticas y astronomía mas avanzadas. Se han encontrado miles de textos maya inscritos en monumentos de piedra, estelas, y alfarería de cerámica.
Sin telescopios, sería muy difícil para cualquier persona aprender acerca de los planetas lejanos, la naturaleza de las estrellas, y la dinámica del Universo. Sin embargo, usando sus observaciones (solo con sus ojos) y medidas (con proyección de sombras y otros instrumentos rudimentarios), los astrónomos mayas observaban el cielo como modelos en el cielo que les permitían saber cuándo cambiaban las estaciones. Sus medidas eran de precisión impresionante en su descripción de movimientos planetarios, y podemos concluir que la herencia científica de los mayas es monumental. [Mi presentacion en 2009 provee mas detalles acerca de las matematicas y astronomia de los mayas - Haz click para que veas esa conferencia]                 
Los mayas de la antigüedad construyeron observatorios y alinearon sus edificios más importantes con los movimientos de los cuerpos celestes tales como el Sol, y las Pléyades. Chichén Itzá en la Península de Yucatán en México, por ejemplo, se considera como uno de los sitios arqueológicos mas magnificentes del mundo, dándonos un deslumbre del esplendor y sofisticación de la metrópolis maya antigua que estaba gobernada por el cielo. 
Uno de los edificios más impresionantes en Chichén Itzá es El Caracol, un observatorio astronómico circular construido sobre una plataforma cuadrada muy grande. Adentro del edificio hay una escalera de piedra en forma de caracol, la cual llega hasta la cima del observatorio donde está la cámera superior que tiene ventanas para hacer las observaciones astronómicas. Desde esas ventanas los mayas notaban las posiciones del Sol, las declinaciones de la Luna, y los pasajes de Venus. También usaban las sombras proyectadas en la cámara cuando la luz del Sol llegaba a cierto ángulo por las ventanillas de observación, por ejemplo, para predecir cuando ocurrirían los solsticios.
Durante los equinoccios de primavera y otoño el Sol se observa proyectando sus rayos por las ventanillas del observatorio, iluminando las paredes interiores. Posicionadas alrededor del borde de El Caracol se encuentran unos huecos como tazas de piedra que se llenaban con agua y los astrónomos observaban la reflexión de los astros en la superficie del agua. Los textos hieroglíficos en El Caracol se remontan al siglo IX.
Dominando el complejo Chichén Itzá está la Pirámide de Kukulcán, también conocida como El Castillo. Es una pirámide impresionante con una base rectangular y una escalera que asciende a 30 metros de altura (con el templo en la cima), construida por los mayas entre 1000-1200 a.D, directamente arriba de los cimientos de otro templo más antiguo.
La pirámide tiene un significado astronómico muy especial de acuerdo a su diseño. Cada fachada de El Castillo tiene una escalera con noventa y un peldaños, los cuales junto con el escalón común en la plataforma superior suman 365, el número de días en un año. Las escaleras dividen las nueve terrazas de cada lado de la pirámide en dieciocho segmentos, representando los dieciocho meses del calendario maya. El diseño de esta magnífica pirámide reflecta los equinoccios y solsticios de nuestro año solar en una combinación espectacular de luz y sombra. Durante los equinoccios, el Sol arroja su luz en la escalera y con la sombra de los peldaños parece proyectar una serpiente ondulante en los escalones al norte de la pirámide.
¿Que plausible sería que una princesa maya leyera libros? Es muy posible. Los mayas escribieron muchos libros usando un papel llamado amatl (del Náhuatl “papel”), manufacturado de la corteza de árboles de higuera, doblado en forma de acordeón y arreglado en la forma de libro llamado códice. Poco después de la conquista, los sacerdotes españoles quemaron y destruyeron muchos libros. Solo tres de esos textos mayas se saben haber sobrevivido hasta hoy. Esos libros mayas se conocen como los códices de Madrid, de Dresden, y de Paris.
El códice de Dresden se considera el más hermoso y complete de los libros maya. Hecho del papel amatl, el libro de 74 páginas está ilustrado suntuosamente, y su escritura está decorada con colores en ambos lados. Sus colores básicos son rojo, negro, y el llamado azul maya (como el turqueza que se parece al color del mar Caribe). El códice de Dresden apoya la reputación de los mayas como astrónomos de gran talento. Este documento maya tan magnífico contiene cálculos astronómicos, tablas, y datos que son remarcablemente exactos. También representa un número de dioses y documenta aspectos de sus vidas, su agricultura, y sus rituales sagrados. 
Para los mayas, el planeta Venus era muy importante. Astrónomos mayas observaban a Venus y documentaban su transito por el cielo. El códice de Dresden contiene tablas y datos astronómicos del ciclo completo de Venus. Los mayas contaban cinco conjuntos de 584 días o 5 repeticiones del ciclo de Venus. Esto corresponde a 2920 días o aproximadamente 8 años. La tabla de las apariciones de Venus se usaba para predecir el futuro.

Los mayas consideraban que todo estaba relacionado íntimamente con su idea de tiempo. Para ellos, la necesidad de documentar y de determinar ciertos eventos en tiempo, y su necesidad de prever las ocurrencias regulares de eventos astronómicos, religiosos, y sociales, resultó en la invención de uno de los calendarios más precisos en la historia. El calendario Maya se considera el mas complejo, intricado, y preciso entre los calendarios antiguos. Cálculos de la congruente de los ciclos de 260 días y el de 365 días son casi iguales a los actuales anos Solares medidos en los trópicos, con solo un margen de error de 19 minutos.
El calendario maya también incluye cálculos del ciclo lunar. El ciclo de la Luna se contaba como de 29 o 30 días, alternándolo. El periodo sinódico Lunar es casi 29,5 días, así que alternando su conteo entre esos dos números la Luna estaba tejida entre la secuencia de tiempo del calendario. El códice de Dresden también incluye predicciones de eclipses lunares.
Para los mayas, el cielo, sus calendarios y su mitología estaban integrados en un solo sistema de creencias. Los dibujos de las estrellas en la Vía Láctea (las constelaciones), estaban directamente relacionados con su visión de la Creación. Los mayas llamaban la Vía Láctea el “Árbol del Mundo,” el cual estaba representado por un árbol muy alto, el Ceiba, que se alzaba hasta el cielo donde creían que la vida se originaba.
Los mayas también se referían a la Vía Láctea como Wakah Chan, lo que significa “Serpiente Blanca.” Ellos creían que estaban íntimamente conectados con el cosmos. De hecho, Kuxan Suum es un concepto maya que significa literalmente “camino en el cielo que lleva al centro del Universo.”
También existe evidencia que sugiere que los mayas eran la única civilización que demostró conocimiento de la Nebulosa Orión antes de la invención del telescopio. Lo que sostiene esta teoría es una leyenda maya relacionada con la constelación Orión que ellos llamaban Xibalba. Ellos se referían a la nebular como humo que provenía de un copal con incienso. Unos escolares creen que esto es significativo y que da crédito a la idea que los mayas detectaron un área difusa en el cielo antes de que el telescopio fuera inventado.
No hay astronomía sin matemáticas. Y la astronomía maya no es una excepción. Las matemáticas de los mayas era el sistema mas sofisticad que se haya desarrollado en la América Precolombina. Los mayas de la antigüedad descubrieron dos ideas fundamentales de matemáticas: notación de lugar y cero. Que los mayas entendieran el concepto y valor del cero es un hecho extraordinario y asombroso, ya que en ese tiempo casi ninguna de las civilizaciones del mundo había descubierto ese concepto.
Y para alguien como yo, quien ama las matemáticas, éste es uno de los rasgos de la gente maya de la antigüedad, uno que le da crédito a la historia en este libro. Espero que estés de acuerdo.


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MessagePosté le: Ven 19 Fév - 16:02 (2010)    Sujet du message: Publicité

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